La política sorprendentemente radical del Dr. Seuss

“Step with care and great tact
and remember that Life’s
a Great Balancing Act.
Just never forget to be dexterous and deft.
And never mix up your right foot with your left.”
– Oh, The Places You’ll Go! (1960)

“Pisa con cuidado y mucho tacto
y recuerda que la vida
Es un gran acto de equilibrio.
Nunca se te olvide ser diestro y hábil.
Y nunca mezcle su pie derecho con el izquierdo “.

  • ¡Oh los lugares a los que irás! (1960)

Hay una saludable pizca de sabiduría que se filtra a través de las tonterías de payasadas y el absurdo anárquico del Dr. Seuss. Quizás más que cualquier otro autor infantil, las reflexiones del escritor e ilustrador estadounidense Theodor Seuss Geisel, que adoptó el seudónimo de Dr. Seuss en la universidad, equivalen a una especie de filosofía. Es uno que ha entrado en la conciencia popular, contribuyendo a la letra de las canciones pop e incluso siendo citado por un juez de la Corte Suprema. Sin embargo, también hay una ventaja política en el Dr. Seuss que a menudo se pasa por alto.

Seuss escribió e ilustró más de 60 libros, que han vendido más de 600 millones de copias. Su obra más famosa, El gato en el sombrero (1957), revela muchos de sus rasgos distintivos: un deleite en las palabras por sí mismas, creando combinaciones cada vez más surrealistas a través de rimas sorprendentes; dibujos de figuras fantásticas e inventos complicados; y un cuestionamiento de los valores y convenciones de los adultos.

Argumentando en una entrevista con la revista Life de 1959 que “los niños pueden ver una moraleja a una milla de distancia y se ahogan con ella”, Seuss eligió el humor sobre el dogmatismo. Sin embargo, hubo un momento en que combinó los dos, y muchos creen que fue durante este período cuando surgieron los elementos esenciales del Dr. Seuss. El verso de rima surrealista y las extrañas criaturas que poblaban los libros de sus hijos: ballenas de largas pestañas; cabras unidas por la barba; vacas de muchas patas: encuentra sus raíces en sus caricaturas propagandísticas de la Segunda Guerra Mundial.

“El Dr. Seuss, amado proveedor de geniales tonterías con rimas para lectores principiantes, cosas sobre gatos con sombreros y zorros con calcetines, comenzó como un caricaturista político luchador que exhortaba a Estados Unidos a luchar contra Hitler. ¡Sí claro!” exclama Art Spiegelman, el novelista gráfico que creó Maus, en el prólogo de un libro de 1999. Dr Seuss Goes to War, del historiador Richard Minear, presenta cerca de 200 dibujos animados que no se vieron durante medio siglo, dibujos que ayudan a volver a dibujar al amado rey de los locos.

Seuss cartoon for PM, July 1941 (Credit: UC San Diego Library)

Al describir la producción del Dr. Seuss en tiempos de guerra como “una evidencia muy impresionante de la caricatura como un arte de persuasión”, Spiegelman explica cómo “critican el aislacionismo, el racismo y el antisemitismo con una convicción y fervor que carecen de la mayoría de las otras páginas editoriales estadounidenses del período … prácticamente las únicas caricaturas editoriales fuera de la prensa comunista y negra que condenaron las políticas militares de Jim Crow y el antisemitismo de Charles Lindbergh ”. El Dr. Seuss, sostiene, “hizo estos dibujos con el fuego de la indignación y la ira honestas que alimenta todo el arte político real”.

Tomando posición

Entre enero de 1941 y enero de 1943, Seuss creó más de 400 caricaturas políticas para el diario de izquierda neoyorquino PM. Atacó las políticas de América Primero defendidas por Lindbergh y otros, que querían evitar que Estados Unidos entrara en la Segunda Guerra Mundial; satirizó a Adolf Hitler, Joseph Stalin y Benito Mussolini; y abogó por la tolerancia racial.

Seuss cartoon for PM, May 1941 (Credit: UC San Diego Library)

La colección de animales salvajes y únicos de la fauna y los temas seussianos que más tarde cautivaron a millones … se enfocan en estos primeros dibujos

– Art Spiegelman

A través de las caricaturas, podemos ver a Seuss “desarrollar su visión ridículamente surrealista mientras entrega los bienes éticos”, argumenta Spiegelman. “La colección única de animales salvajes de la fauna seussiana, el humor loco y los temas que más tarde cautivaron a millones … se enfocan en estos primeros dibujos que se hicieron con urgencia en plazos muy cortos”. Según Minear, la mayoría de los libros posteriores de Seuss, salvo los que enseñan a leer a los niños, son políticos de alguna manera. Y contienen características que se remontan a las caricaturas de la guerra.

Uno, que representa a una ballena varada en una montaña en una parodia de los aislacionistas estadounidenses, apareció más tarde en el libro de 1955 On Beyond Zebra. Otro, que muestra una vaca con muchas ubres para representar naciones europeas conquistadas siendo ordeñadas por Hitler, también aparece en el mismo libro.

Ese libro es en sí mismo una parábola política. “No mucha gente sabe que cuando dibujó a Yertle por primera vez, tenía un bigote de Hitler, por lo que Yertle era Hitler”, le dice Richard Minear a BBC Culture. Se ha considerado que la historia se burla de todos los déspotas, con un periodista argumentando en 2003 que “sus líneas finales se aplican tanto a Saddam Hussein como alguna vez se aplicaron a los fascistas europeos”. Otro afirma que su advertencia sobre los peligros de extralimitarse es una lección importante para las empresas. Más recientemente, los críticos del creciente nacionalismo estadounidense han compartido las caricaturas de Seuss. Los mensajes de sus historias ayudan a explicar el poder perdurable del Dr. Seuss tanto como su humor y poesía.

Como sostiene Spiegelman, las caricaturas de la guerra “nos hacen más conscientes de los mensajes políticos a menudo incrustados en la píldora de azúcar de la locura característica del Dr. Seuss”. Mientras que Yertle es un cuento antifascista, The Sneetches (1953) cuenta una historia sobre la discriminación basada en las estrellas que se llevan en el vientre de los pájaros (“¿qué son esas estrellas”, pregunta Spiegelman, “si no Magen Davids?”).

Y The Lorax es una de las fábulas ambientales más poderosas del siglo XX. Publicado en 1971, un año después de la celebración del primer Día de la Tierra, ha sido descrito en la revista Nature como “una especie de Primavera Silenciosa para el patio de recreo”, enseñando a generaciones de niños sobre la ruina ecológica provocada por la codicia, y ofreciendo lecciones. para la política medioambiental actual.

Mientras tanto, The Butter Battle Book es una parábola sobre las carreras armamentistas, en particular la destrucción mutua asegurada; según Spiegelman, su “polémica por el desarme nuclear … creó una tormenta de nieve cuando apareció por primera vez en 1984”. Si bien refleja las preocupaciones de la era de la Guerra Fría, también es una sátira atemporal: describe un conflicto mortal causado por algo trivial, en este caso un brindis, recuerda una guerra en Los viajes de Gulliver provocada por una discusión sobre cómo romper un huevo.

A la ofensiva

Un tema problemático en las caricaturas de tiempos de guerra de Seuss se aborda en Horton y el mundo de los Quien! “Las caricaturas japonesas son horriblemente estrechas, racistas y estereotipadas”, dice Minear. Partidario del encarcelamiento masivo de japoneses-estadounidenses, Seuss utilizó estereotipos ofensivos para caricaturizar a los japoneses en sus caricaturas, lo que generó acusaciones de que era racista.

“Creo que le parecería una crítica legítima, porque recuerdo haber hablado con él al menos una vez y él dijo que las cosas se hicieron de cierta manera en ese entonces”, dijo Ted Owens, sobrino nieto de Geisel, a The New York. Veces. “Se hicieron caracterizaciones, él era dibujante y tendía a adoptarlas. Y sé que más adelante en su vida no estaba orgulloso de ellos en absoluto “.

Seuss siguió una entrevista de 1976 para su antigua universidad, Dartmouth, con una nota escrita a mano en la que se disculpó parcialmente por las caricaturas. “Cuando los miro ahora están apresuradamente y vergonzosamente mal dibujados, y están llenos de muchos juicios rápidos que todo caricaturista político tiene que hacer … Lo único que me gusta de ellos, sin embargo, es su honestidad y su fervor. Creí que Estados Unidos se iría por el desagüe si escucháramos los Primerismos de Estados Unidos … Probablemente fui inmoderado en mis ataques contra ellos. Pero casi desarmaron este país en un momento en que obviamente estaba a punto de ser destruido, y creo que ayudé un poco, no mucho, pero algo, a afirmar el hecho de que estábamos en una guerra y que, maldita sea, mejor deberíamos hacerlo. algo al respecto.”
Según Minear, Horton y el mundo de los Quien! fue una especie de disculpa por sus caricaturas antijaponesas. “Fue escrito poco después de la guerra y después de una visita a Japón. No sale y dice explícitamente que se está retractando de sus puntos de vista anteriores, pero es una opinión muy diferente “. El libro de 1954 es una parábola sobre las relaciones de posguerra entre los Estados Unidos, Japón y la Unión Soviética, que promueve la igualdad de trato con la frase “una persona es una persona por pequeña que sea”.
Seuss se dedicó a la propaganda durante sus años de guerra; un oficial superior lo describió en una evaluación como un “fanático afable”. Como dice Minear: “Trabajó durante un par de años con Frank Capra en la serie Why We Fight, que es un documental de propaganda. Si las miras ahora, son una pieza con las caricaturas de la guerra.
“Simplificó las cosas, eso fue parte de la experiencia de la guerra … cuando salió de la Segunda Guerra Mundial, había un enfoque que no había estado allí antes”. Continuó en los libros de sus hijos posteriores. “Los libros en sí mismos son, en el sentido más amplio, propaganda, argumento, persuasión”.

¡Soy subversivo como el infierno! Siempre he desconfiado de los adultos … El gato en el sombrero es una rebelión contra la autoridad – Theodor Seuss Geisel

Aunque el Dr. Seuss insistió en que nunca comenzó con una moraleja en las historias de sus hijos, sí dijo que “hay una moraleja inherente en cualquier historia”; a menudo era capaz de utilizar el humor para enmascarar temas que podían ser importantes. “Es un genio en ese sentido”, argumenta Minear. “Era muy consciente de lo que estaba haciendo, de lo que estaba tratando de hacer”.

Sátira de juegos

Incluso El gato en el sombrero tenía una ventaja política. En la colección de entrevistas de 1983 de Jonathan Cott, Pipers at the Gates of Dawn, Seuss dijo en respuesta a la sugerencia de que algunos de sus libros son subversivos: “¡Soy subversivo como el infierno! Siempre he tenido desconfianza de los adultos … Hilaire Belloc, cuyos escritos me gustaban mucho, era una radical. Los viajes de Gulliver fue subversivo y tanto Swift como Voltaire influyeron en mí. El gato en el sombrero es una rebelión contra la autoridad, pero se ve mejorada por el hecho de que el gato limpia todo al final “. Spiegelman encuentra un precursor del sombrero de rayas rojas y blancas del gato en el tocado del pájaro que Seuss dibujó para representar a Estados Unidos en sus caricaturas políticas.

El propio Seuss no vio necesariamente una gran desconexión entre lo que estaba haciendo durante la guerra y lo que hizo después. “La literatura infantil, tal como la escribo y como veo, es una sátira en gran medida, satirizando las costumbres y los hábitos del mundo”, se cita en el libro de Cott. “Está Yertle la Tortuga, que se inspiró en el ascenso de Hitler; y luego está The Sneetches, que se inspiró en mi oposición al antisemitismo. Estos libros provienen de la parte de mi alma que comenzó siendo maestra ”.

Las caricaturas nos ofrecen una mejor comprensión de uno de los autores infantiles más vendidos de todos los tiempos. Reveló, al hablar de The Butter Battle Book en una entrevista de 1984 para USA Today: “No creo que mi libro vaya a cambiar la sociedad. Pero soy lo suficientemente ingenuo como para pensar que la sociedad cambiará si se examinan las ideas a través de los libros y la prensa, y que la información puede resultar más grande que la diseminación de la estupidez “.

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