Las cabezas de Franz Xaver Messerschmidt

El librero del siglo XVIII Christoph Friedrich Nicolai fue una figura destacada de la Ilustración alemana y un crítico quijotesco de los jóvenes románticos alemanes —Goethe, Schiller— que pronto suplantaría a su propio círculo de intelectuales. También fue un agudo observador y cronista, y en su “Descripción de un viaje por Alemania y Suiza”, Nicolai escribió sobre su encuentro de 1781 con el escultor Franz Xaver Messerschmidt en un despacho alegre que parece el perfil contemporáneo inquietantemente de un artista vivo. Una vez que un escultor de la corte preparando encargos imperiales, Messerschmidt, cuando Nicholai lo conoció, había descendido a una especie de locura nigromántica y se retiró a Pressburg, donde entre 1771 y 1783 trabajó en una serie privada de bustos o “cabezas”, como llegaron a ser conocidos, que exhiben un realismo asombroso y una fascinación fascinante por las posibilidades expresivas de lo grotesco humano. El texto a continuación es una versión abreviada de ese perfil.


El artista más peculiar fue sin duda Franz Xaver Messerschmidt, quien posteriormente murió en agosto de 1783 a los cincuenta y un años. Vivía y vestía como un ciudadano común. Cuando comenzó sus estudios en Roma, compró un tronco de tilo y lo arrastró al Palacio Farnesi, donde lo dejó frente a la estatua de Hércules. Dos escultores españoles, que vivían de sus pensiones cortesanas, vestidos con sus elegantes trajes de mañana mientras jugaban con sus medidores y modelos de arcilla, miraron por encima del hombro al extranjero alemán con la ropa raída y el pelo corto y pensaron que era un obrero. Messerschmidt se puso a trabajar con unos cuantos cuchillos para trinchar y tallar la madera aquí y allá. Los demás artistas lo miraron y, sobre todo los españoles, se encogieron de hombros pensando que nada bueno puede salir de tal actividad. Su burla pronto se convirtió en asombro cuando vieron a un hermoso Hércules emerger del difícil baúl. Los españoles, a quienes nunca se les había enseñado este enfoque, pensaron que esto se debía haber logrado con la ayuda de los espíritus malignos, y uno de ellos pronunció declaraciones en ese sentido. Messerschmidt, que siempre fue un poco brusco, abofeteó a este hombre, que no era del agrado de sus compañeros de estudios, por hacer tales afirmaciones. Así Messerschmidt afirmó su lugar con honor, otorgándose un nuevo estatus entre sus compañeros.

Regresó a Viena, donde ocupó un puesto en la academia enseñando escultura alrededor de 1768. Todas las academias son pozos negros de pequeñas disputas e intrigas. En Viena, era costumbre inclinarse profundamente ante los diversos directores y funcionarios del senado académico y postrarse ante ellos en humilde dependencia. Esto no fue algo bueno para Messerschmidt, quien no respetó a ninguno de sus competidores por tener ni de cerca sus habilidades. Se quejó amargamente de las muchas injusticias y engaños que se le habían perpetrado. Sin embargo, no expondré esto. Después de un tiempo, Messerschmidt vendió todas sus obras de arte, dibujos, grabados, libros y otras posesiones y se mudó a Pressburg, donde se instaló en un suburbio llamado Zuckermandl. Compró una casa cerca del Danubio. Vivió, manteniéndose sobre todo con obras sencillas que le encargaron, una existencia sencilla, con pocos adornos, pero feliz. Lo encontré allí, en su casa aislada, fuerte de cuerpo y feliz en su compostura. Dio la impresión de ser un personaje abierto y sencillo, y pronto establecimos una buena relación, especialmente porque había traído una carta de presentación de un artista a quien había conocido bien mientras estaba en Roma. Todo su mobiliario consistía en una cama, una flauta, una pipa de tabaco y un libro italiano sobre proporciones humanas. Esto era todo lo que deseaba conservar de todas sus posesiones anteriores. Aparte de eso, había un dibujo de una estatua egipcia sin brazos en media hoja de papel colgando cerca de la ventana. Nunca miró este dibujo sin reverencia y asombro.

En Viena cayó en compañía de algunas personas que se jactaban de un conocimiento secreto del trato con los espíritus invisibles y del dominio de las fuerzas de la naturaleza. Este tipo de personas son muy prolíficas en Europa y especialmente en Alemania. Paralizan las mentes de muchos y ejercen poder sobre estas personas en el empleo de otros detrás de escena, para quienes tales actividades son muy convenientes.

Messerschmidt era un hombre de imaginación ardiente; era sano y poderoso en fuerza corporal. Vivió una vida predominantemente solitaria y célibe desde su temprana juventud. Esto me lo enfatizó como prueba de su afirmación de que realmente ve fantasmas y que no son solo productos de su imaginación. Para mí, esto era una prueba de exactamente lo contrario. Su estupidez arrolladora tuvo el origen más honorable. Un hombre sano y fuerte, que trabaja en una posición sentada, que vive constantemente solo y célibe mientras constantemente pone a prueba su imaginación, debe experimentar algunas consecuencias corporales como resultado de una circulación insuficiente. Las palpitaciones nerviosas combinadas con una imaginación viva y sus prejuicios favoritos seguramente producirán todo tipo de espíritus que, aunque evocados desde adentro, pueden manifestarse aparentemente desde afuera.

Messerschmidt se expresó de mala gana y sin precisión al hablar de sus conceptos, revelando así mucho de cómo eran realmente estos conceptos en su cabeza. Esto me lleva aproximadamente a las siguientes conclusiones: su insistencia en que los fantasmas lo atormentaban, asustaban y torturaban por la noche era un axioma irrevocable; Cualquiera que contradijera o dudara de este hecho sería percibido como un enemigo por él. Tampoco pudo comprender durante mucho tiempo por qué quien vivió una vida tan ascética de celibato tendría que soportar tal tortura de los espíritus, que deberían haber sido, según la teoría (romántica), muy comprensivos con él. Mientras pensaba en cómo dominar este dilema, se le ocurrió la solución perfecta para él y para cualquier otra persona en una repentina lluvia de ideas. Llegó a un principio muy verdadero: todas las cosas en la tierra tienen relaciones muy específicas y todos los efectos tienen sus causas, respectivamente. Expuso esta idea un poco vagamente diciendo: “Todo en esta tierra está regido por proporciones específicas, y todo el que evoca tales proporciones en sí mismo, aquellas que no coinciden con las de otra persona o son superiores a las de otra persona, tiene que evocar fuerzas que son igual o superior para compensar las fuerzas despertadas en la otra persona “. A partir de esta frase comprendida a medias, mezclada con sus tontas ideas sobre los fantasmas y su conocimiento del arte, construyó un sistema metódico que parecía inteligente pero estaba lleno de tonterías, y a la manera de todas las personas cuya imaginación se adelantó a su inteligencia, creía que era la verdad absoluta.

Es de conocimiento común cuánto alboroto hacen estos románticos con ciertos poderes naturales que supuestamente poseía el Hermes egipcio (que, lamento decirlo, nunca existió). Y así, Messerschmidt también volvió sus ojos a Egipto y, como artista, imaginó que el verdadero secreto de la proporción reside en las proporciones de la estatuaria egipcia. Especialmente en el dibujo que tenía colgado cerca de su ventana, que supuestamente era el resultado acumulativo de una vigilancia de diferentes partes de diferentes estatuas. Pensó que las proporciones en este dibujo eran las proporciones normales para todas las formas humanas. También imaginó que las proporciones que se encuentran en la cabeza de un humano se hacen eco de las proporciones de todo el cuerpo. Esto, por supuesto, era mitad cierto y mitad falso, como suele suceder cuando una verdad no se investiga a fondo. Siempre existe una relación entre todas las partes del cuerpo tan seguramente como existe una relación entre causa y efecto. Allí radica la fisonomía de todo cuerpo humano real. Igualmente, se puede asumir una relación fundamental y general dentro del cuerpo humano. En esto se basan todas las artes tridimensionales, así como los ideales de belleza y dibujo. Sin embargo, pensar que estas relaciones, profundamente ocultas bajo tanta colisión, podrían resolverse fácilmente, no tiene sentido.

Decidió ahondar más en las profundidades de las relaciones en un esfuerzo por ganar control sobre el espíritu para que el espíritu ya no tenga control sobre él. Siguió esta teoría sin sentido en la práctica hasta el punto de que si pellizcaba diferentes partes de su cuerpo, especialmente el lado derecho debajo de las costillas, y combinaba la mueca resultante de su rostro con el espaciamiento de las costillas, conduciría consistentemente al ideal. Se consiguieron proporciones egipcias y por tanto la máxima perfección. En esta tontería, fue apoyado por un inglés que lo visitaría, y M. pensó en él como la única otra persona que también entendía este sistema. Dijo que el inglés, que no hablaba alemán, le expuso la mancha en el muslo, que correspondía a la mancha de la cabeza en la que M. estaba trabajando, y esto lo convenció completamente de que su sistema era incuestionablemente correcto. Después de eso, realmente se puso a trabajar; se pellizcó y observó sus muecas en un espejo y creyó haber logrado los resultados más admirables al dominar los espíritus. Se regocijó con su sistema y resolvió conservarlo para la posteridad registrando estas relaciones de muecas. Según su opinión, había sesenta y cuatro variedades diferentes de muecas. Para cuando lo visité, ya había terminado sesenta cabezas diferentes, algunas de mármol, otras de estaño y plomo, la mayoría de tamaño natural. Había pasado once años trabajando constantemente en este esfuerzo fatal con una paciencia que debe ser admirada. Todas estas cabezas eran su semejanza. Lo vi trabajar en su sesenta y uno cabezas. Se miraba en un espejo cada medio minuto e hacía con gran precisión la mueca que necesitaba. Como arte, las cabezas son obras maestras, especialmente las cabezas que tenían un posicionamiento natural; no se pueden mirar sin admiración.

“Franz Xaver Messerschmidt 1736–1783

El texto de arriba es de Friedrich Nicolai: Descripción de un viaje por Alemania y Suiza en el año 1781, Volumen IV, Berlín y Stettin 1785. La traducción es de Herbert Ranharter, texto publicado originalmente en The Paris Review Septiembre de 2020

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