Este arte Africano fue saqueado hace 123 años. ¿Alguna vez será devuelto?

Los Bronces de Benin, algunos de los mayores tesoros de África, fueron saqueados en 1897. Después de un encuentro casual, dos hombres se propusieron devolverlos.

En 2004, Steve Dunstone y Timothy Awoyemi se subieron a un barco en la orilla del río Níger.

Los dos hombres de mediana edad, ambos policías británicos, estaban participando en un viaje por Nigeria, organizado a través de la Police Expedition Society, y habían llegado a la pequeña ciudad de Agenebode, en el sur del país. Su grupo trajo regalos de escolares británicos, incluidos libros y suministros. Las escuelas locales habían sido alertadas con anticipación y una multitud bajó a las orillas del río para recibirlas; incluso hubo una actuación de baile.

Fue una bienvenida maravillosa, aunque un poco abrumadora, recordó Dunstone.

Detrás de la multitud, Awoyemi, quien nació en Gran Bretaña y creció en Nigeria, vio a dos hombres sosteniendo lo que parecían carteles políticos. No se dieron a conocer, dijo. Pero justo cuando el bote estaba a punto de despegar, uno de los hombres de repente bajó hacia él.

“Tenía bigote, barba de dos días desaliñada, de 38 a 40 años, complexión delgada”, recordó recientemente Dunstone. “Llevaba un chaleco blanco”, agregó.

El hombre extendió el brazo sobre el agua y le entregó una nota al señor Dunstone, luego se apresuró a marcharse sin apenas pronunciar una palabra.

Esa noche, el Sr. Dunstone sacó la nota de su bolsillo. En él estaban escritas solo seis palabras: “Por favor, ayuden a devolver los Bronces de Benin”.

En ese momento, no sabía lo que significaba. Pero esa nota fue el comienzo de una misión de 10 años que llevaría al Sr. Dunstone y al Sr. Awoyemi de Nigeria a Gran Bretaña y viceversa, involucraría al nieto de uno de los soldados británicos responsables del saqueo y vería a la pareja envuelta en un debate sobre cómo corregir los errores del pasado colonial que ha atraído a políticos, diplomáticos, historiadores e incluso a una familia real.

Al final, Dunstone y Awoyemi habrían hecho más para devolver el arte robado a Nigeria, con dos pequeños artefactos, que algunos de los principales museos del mundo, donde continúa el debate sobre el derecho al retorno.

Una placa de bronce de Benin que muestra a tres funcionarios de alto rango con atuendos ceremoniales, uno de ellos sosteniendo un ekpokin, que se utilizó para pagar tributo a los Oba. Reino de Benin (en la actual Nigeria), siglo XVI d. C.

Tesoros del mundo

Los Bronces de Benin no son en realidad del país de Benin; provienen del antiguo Reino de Benin, ahora en el sur de Nigeria.

Tampoco están hechos de bronce. Los diversos artefactos que llamamos Bronces de Benin incluyen colmillos de elefante tallados y estatuas de leopardo de marfil, incluso cabezas de madera. Los elementos más famosos son 900 placas de bronce, que datan principalmente de los siglos XVI y XVII, que alguna vez estuvieron clavadas en los pilares del palacio real de Benin.

Hay al menos 3000 artículos repartidos por todo el mundo, tal vez miles más. Nadie está completamente seguro.

Una serie de placas de bronce son las más famosas de los artículos conocidos como los bronces de Benin, pero el tesoro saqueado también incluye artículos hechos de madera y marfil.Credit Lauren Fleishman para The New York Times

Puede encontrar bronces de Benin en muchos de los grandes museos de Occidente, como el Museo Británico de Londres y el Museo Metropolitano de Arte de Nueva York. También están en museos más pequeños. Las familias Lehman, Rockefeller, Ford y de Rothschild han tenido algunos. También lo hizo Pablo Picasso.

Su importancia fue apreciada en Europa desde el momento en que fueron vistos allí por primera vez en la década de 1890. Los curadores del Museo Británico los compararon en ese momento con lo mejor de la escultura italiana y griega.

Hoy, los artefactos todavía dejan a la gente estupefacta. Neil MacGregor, ex director del Museo Británico, los ha llamado “grandes obras de arte” y “triunfos de la fundición de metales”.

Máscara colgante; insignias reales; tallado en marfil. En forma de rostro humano naturalista. Peinado tallado en bajo relieve; cabeza coronada con un aro de cabezas con incrustaciones de aleación de cobre. Falda decorativa de celosía perforada debajo de la barbilla con incrustaciones de aleación de cobre; serie de bucles de suspensión alrededor del exterior. Dos barras verticales grabadas en la frente con incrustaciones de hierro. Cuatro marcas de escarificación talladas sobre cada ojo. Incrustaciones de hierro alrededor de los ojos; pupilas con incrustaciones de hierro. Dos bucles de suspensión a cada lado de la cara.

Sin embargo, hay un lugar donde se encuentran pocos de los artefactos originales: la ciudad de Benin, donde fueron hechos.

Eso puede cambiar. La familia real de Benin y los gobiernos locales y nacionales de Nigeria planean abrir un museo en la ciudad de Benin en 2023 con al menos 300 bronces de Benin. Actualmente, el sitio es un pedazo de tierra que es poco más que una isla de tráfico.

Esas piezas procederán principalmente de las colecciones de diez de los principales museos europeos, como el Foro Humboldt de Berlín, el Weltmuseum de Viena y el Museo Británico. Inicialmente estarán cedidos por tres años, con posibilidad de renovación. O, cuando esos préstamos se agoten, otros Bronces de Benin podrían reemplazarlos. El museo podría convertirse en una exhibición rotativa del arte del reino.

Esta iniciativa enormemente compleja, organizada a través del Grupo de Diálogo de Benin, que se reunió por primera vez en 2010, se celebra como una oportunidad para que la gente de Nigeria vea parte de su patrimonio cultural. “Quiero que la gente pueda entender su pasado y ver quiénes éramos”, dijo Godwin Obaseki, gobernador del estado de Edo, hogar de la ciudad de Benin, y una figura clave en el proyecto.

Pero, ¿es el plan de Benin, un nuevo museo lleno de préstamos, una solución más práctica que una devolución a gran escala, solicitada durante mucho tiempo por muchos nigerianos y algunos activistas? Eso probablemente depende de lo que piense sobre cómo se obtuvieron los Bronces de Benin en primer lugar.

Ganancias mal habidas

El 2 de enero de 1897, James Phillips, un funcionario británico, partió de la costa de Nigeria para visitar al Oba, o gobernante, del Reino de Benin.

Los informes noticiosos dijeron que se llevó a un puñado de colegas con él y se supone que fue a persuadir a la OBA para que dejara de interrumpir el comercio británico. (Había escrito a los administradores coloniales, pidiendo permiso para derrocar al Oba, pero fue rechazado).

Cuando le dijeron a Phillips que el Oba no podía verlo porque se estaba llevando a cabo un festival religioso, fue de todos modos.

No volvió.

Para el Reino de Benin, el asesinato de Phillips y la mayor parte de su partido tuvo enormes repercusiones. En un mes, Gran Bretaña envió 1.200 soldados para vengarse.

El 18 de febrero, el ejército británico tomó Benin City en un violento ataque. Los informes de noticias, incluido The New York Times, estaban llenos de júbilo colonial. Ninguno de los informes mencionó que las fuerzas británicas también aprovecharon la oportunidad para saquear la ciudad de sus artefactos.

Colmillos tallados en la ciudad de Benin, tomados como botín por los británicos en 1897, según el diario del capitán Herbert Sutherland Walker.Credit … Capt. Herbert Sutherland Walker, a través de Mark Walker
Filas de artefactos capturados en la redada. Antes de ser robados, los artefactos se usaban en exhibiciones de altar para representar a personas fallecidas como obas o reinas madres.Credit … Capt. Herbert Sutherland Walker, a través de Mark Walker

Al menos un soldado británico estaba “deambulando con un cincel y un martillo, golpeando figuras de bronce y recogiendo todo tipo de basura como botín”, escribió el capitán Herbert Sutherland Walker, un oficial británico, en su diario.

“Se han recogido todas las cosas de cualquier valor que se encuentran en el palacio del rey y las casas circundantes”, agregó.

Oficiales de la redada británica posan en la ciudad de Benin en 1897, con algunos de los bronces de fondo. Se puede ver al Capitán Walker en la fila de atrás, segundo desde la derecha.Credit … Capt. Herbert Sutherland Walker, a través de Mark Walker
Montones de colmillos ceremoniales tomados por los británicos en la ciudad de Benin en 1897, según el capitán Walker, quien escribió la leyenda “más botín” debajo de la foto en su diario. Herbert Sutherland Walker, a través de Mark Walker

En unos meses, gran parte del saqueo estaba en Inglaterra. Los artefactos fueron entregados a museos, vendidos en una subasta o guardados por soldados para sus repisas de chimenea. Se entregaron cuatro artículos, incluidos dos leopardos de marfil, a la reina Victoria. Pronto, muchos artefactos terminaron en otras partes de Europa y también en los Estados Unidos.

“Alguna vez fuimos un imperio poderoso”, dijo Charles Omorodion, de 62 años, un contador que creció en la ciudad de Benin pero ahora vive en Gran Bretaña y ha trabajado para que las piezas regresen de los museos británicos. “Se contaban historias sobre quiénes éramos y estos objetos mostraban nuestra fuerza, nuestra identidad”, dijo.

Dijo que ver los bronces de Benin en los museos del mundo lo llenaba de orgullo, ya que mostraban a los visitantes lo grande que había sido el Reino de Benin. Pero, agregó, también sintió frustración, amargura y enojo por que se los mantuviera fuera de su país. “No es solo que fueron robados”, dijo, “es que puedes verlos exhibidos y vendidos a un precio”.

Insulto a la herida

Benin City ha estado pidiendo la devolución de sus artefactos durante décadas. Pero un momento clave llegó en la década de 1970 cuando los organizadores de un importante festival de arte y cultura negros en Lagos, Nigeria, pidieron al Museo Británico un artículo preciado: una máscara de marfil del siglo XVI de la famosa madre de una Oba.

Una máscara de marfil tallada, usada por el Oba, o gobernante, de Benin durante las ceremonias, ahora en la colección del Museo Británico.Credit Lauren Fleishman para The New York Times

Querían tomar prestada la obra para que fuera la pieza central del evento de 1977, pero el Museo Británico dijo que era demasiado frágil para viajar. Los medios de comunicación de Nigeria contaron una historia diferente, informando que el gobierno británico había pedido un seguro de $3 millones, un costo tan alto que fue visto como una bofetada en la cara.

Ese incidente todavía está fresco en la mente de algunos nigerianos, más de 40 años después. En una reunión reciente de la Unión Benin del Reino Unido, un grupo de expatriados que se reúne en una iglesia en el sur de Londres, varios miembros mencionaron versiones del incidente del festival cuando se les preguntó sobre los Bronces de Benin. Luego comenzaron a criticar a los museos británicos, que dijeron que nunca parecían dispuestos a devolver los artículos robados, a pesar de las reiteradas solicitudes.

“No iría allí”, dijo Julie Omoregie, de 61 años, cuando se le preguntó si alguna vez había estado en el Museo Británico, a media hora en metro, para ver la máscara. Fue “un insulto” que estuviera en el museo, dijo. Cuando era niña, recordó, su padre le cantaba una canción sobre la redada y ella lloraba todo el tiempo. “Es hora de que nos devuelvan lo que nos quitaron”, dijo.

David Omoregie, de 64 años, otro miembro del grupo, dijo: “Los británicos son muy buenos para decirte: ‘Lo estamos cuidando. Si lo hubieras estado cuidando, ya te lo habrían robado “.

Estuvo de acuerdo con eso una vez, dijo, pero ya no lo hizo: “Puedes dejar que tu coche se pudra fuera de tu entrada; al menos es tu coche “, añadió.

Algunas piezas robadas en la redada han regresado a Nigeria desde instituciones. En la década de 1950, el Museo Británico vendió varias placas a Nigeria para un museo planificado en Lagos, por ejemplo, y vendió otras en el mercado abierto. Pero esos no eran los retornos gratuitos a gran escala que la gente pide ahora.

La presión por ese tipo de devoluciones ha aumentado recientemente. En 2016, los estudiantes del Jesus College, parte de la Universidad de Cambridge, hicieron campaña para que se retirara una estatua de un gallo del salón donde se había exhibido durante años. En noviembre pasado, el colegio anunció que el gallo debía ser devuelto. (Todavía tiene que decir cuándo o cómo).

Activistas se reunieron en el vestíbulo del Museo RISD para pedir la restitución de una escultura de bronce del Reino de Benin

También en los Estados Unidos, los estudiantes han protestado por la presencia de un bronce de Benin en el Museo de la Escuela de Diseño de Rhode Island. El museo ha dicho que está buscando devolver el artículo, pero estaba luchando por averiguar con quién trabajar realmente: el gobierno nigeriano, la familia real de Benin u otros.

Pero nada ha regresado públicamente a Nigeria en décadas, excepto, es decir, dos artículos pequeños. Y eso es gracias, al menos en parte, al Sr. Awoyemi y al Sr. Dunstone.

el Regreso

Cuando el Sr. Dunstone regresó a Inglaterra desde Nigeria, no pudo quitarse de la cabeza esa nota: “Por favor, ayúdenme a devolver los Bronces de Benin”.

Él ni siquiera sabía lo que eran, recordó recientemente, pero el Sr. Awoyemi sí lo sabía (había aprendido todo sobre ellos y la redada de 1897 cuando era un adolescente en Nigeria) e informó al Sr. Dunstone.

Steve Dunstone en el Museo Británico en diciembre. Antes de viajar a Nigeria en 2004, nunca había oído hablar de los Bronces de Benin.Credit … Tom Jamieson para The New York Times
Timothy Awoyemi nació en Gran Bretaña y creció en Nigeria. Recordó haber aprendido sobre los Bronces de Benin en la escuela.Credit … Tom Jamieson para The New York Times

Dunstone simplemente no podía entender por qué Gran Bretaña todavía tenía los artefactos de Benin, dijo. Ese sentimiento creció un día cuando fue al Museo Británico a mirar su colección. Quedó impresionado por las 50 placas en exhibición, y más cuando un guardia de seguridad le dijo que había 1,000 artículos más en el sótano. (De hecho, el museo posee alrededor de 900 artículos de Benin, y muchos están almacenados en otro edificio).

“Realmente los robamos”, dijo Dunstone, ahora de 61 años. “No estábamos en guerra, aparecimos y los sacamos de las paredes”.

En 2006, el Sr. Dunstone creó una página web sobre los Bronces de Benin, con el aporte del Sr. Awoyemi. Agregó una nota al final de la página pidiéndole a cualquier persona que tenga información sobre el paradero de cualquier artículo que se ponga en contacto. Los dos hombres, que se hicieron amigos como colegas en la fuerza policial que protegía a la familia real británica, incluso escribieron a la Oba en Benin y al gobierno nigeriano, pidiendo permiso para actuar como enviados a los museos de Gran Bretaña para tratar de devolver los artefactos a Nigeria.

Nadie respondió, dijo Awoyemi, de 52 años. “Estábamos tan apasionados”, agregó, “pero nos estábamos frustrando con todo el asunto”.

Awoyemi y Dunstone estaban a punto de darse por vencidos cuando, un día, en 2013, llegó un correo electrónico. Era de un médico de Gales llamado Mark Walker. Walker dijo que era dueño de dos de los artículos saqueados: un pequeño pájaro que solía estar encima de un bastón y una campana que había sido tocada para convocar a los antepasados.

Quería devolverlos.

Walker, de 72 años, ahora está jubilado y pasa gran parte de su tiempo navegando. Su abuelo fue el capitán Walker, quien describió el saqueo en su diario y se llevó los pedazos durante la incursión de 1897. Alguna vez se usaron como topes de puertas, dijo Walker, pero después de que los heredara se sentaron en una estantería, acumulando polvo. Estarían mejor en Nigeria con la cultura que los creó, dijo.

“Mi punto de vista es que el Museo Británico debería utilizar tecnología moderna para hacer moldes perfectos de toda su colección y devolverla”, dijo recientemente. “No notarías la diferencia”.

Al principio, el Sr. Walker no quería ir a Nigeria, por miedo, dijo Awoyemi, de que pudiera ser procesado por haberlos tenido. Pero el Sr. Awoyemi y el Sr. Dunstone lo convencieron de que la publicidad de un movimiento tan audaz podría llevar a otros a devolver artículos.

La embajada de Nigeria en Londres acordó patrocinar el viaje, pero se retiró cuando Walker insistió en que los artículos debían devolverse directamente a la ciudad de Benin y al actual Oba, en lugar de al presidente de Nigeria, dijo Awoyemi.

Así que el Sr. Dunstone y el Sr. Awoyemi organizaron una campaña de relaciones públicas de aficionados, asegurando apariciones en radio y televisión, para ayudar a recaudar fondos y mostrar a la corte real de la ciudad de Benin que hablaban en serio.

Funcionó.

En junio de 2014, el Sr. Walker, el Sr. Dunstone y el Sr. Awoyemi se dirigieron a la ciudad de Benin para devolver los artefactos al Oba.

El príncipe Edun Akenzua, izquierda, y Mark Walker en 2014, en una ceremonia en la ciudad de Benín para devolver dos artefactos.Credit … Kelvin Ikpea / Agence France-Presse – Getty Images

La ceremonia en el palacio de la oba fue tan abrumadora como la bienvenida en la orilla del río que había comenzado todo el viaje, dijo Dunstone. Estaba lleno de tantos dignatarios y periodistas que inicialmente no había lugar para él.

El Sr. Walker dijo que entregó los objetos rápidamente, sin problemas. A cambio, el oba le dio, con la misma tranquilidad, una bandeja de regalos, incluida una escultura moderna de una cabeza de leopardo que pesaba alrededor de 20 libras.

“Estaba horrorizado”, dijo Walker. “Hice todo ese camino para deshacerme de cosas, no para conseguir más”.

¿CUÁL es el siguiente paso?

Si no hay más personas como Walker en el horizonte, buscando devolver artefactos no deseados, ¿es el nuevo museo lleno de artículos prestados lo mejor que la ciudad de Benin puede esperar?

Tal vez.

Los funcionarios del gobierno nigeriano han minimizado la necesidad de que los artículos se devuelvan de forma permanente. Obaseki, gobernador del estado, dijo en una conferencia de prensa en el Museo Británico el año pasado: “Estas obras son embajadores. Representan quiénes somos y creemos que debemos aprovecharlos para crear una conexión con el mundo “. Su mensaje: Nigeria los quiere en exhibición en los museos del mundo, no solo en la ciudad de Benin.

Un colmillo de elefante tallado y sin fecha de Benin, que se conserva en la colección del Museo Británico.Credit … Suzanne Plunkett para The New York Times
Nota de un archivero, escrita cuando el colmillo fue incorporado a la colección del Museo Británico en 1897. Dice que el colmillo proviene de la “Expedición 1897” en la ciudad de Benin.Credit … Suzanne Plunkett para The New York Times

Algunos museos parecen abiertos a devolver permanentemente los objetos saqueados, en lugar de prestarlos. En marzo pasado, el Museo Nacional de Culturas del Mundo de los Países Bajos lanzó una política para considerar las reclamaciones por objetos culturales adquiridos durante la época colonial.

Nigeria podría reclamar los 170 artefactos del museo de la ciudad de Benin en virtud de la política, si demuestra que los artículos habían sido “involuntariamente separados” de sus legítimos propietarios, o que los artículos son de tal valor para Nigeria que “superan todos los beneficios de retención por la colección nacional de los Países Bajos “.

Los museos alemanes han acordado una política similar.

Dada la cantidad de Bronces de Benin en los museos occidentales, parece probable que se acepten algunas solicitudes realizadas en virtud de esas políticas.

Sin embargo, hasta que se construya el museo en la ciudad de Benin, es probable que no se devuelva nada de forma permanente a menos que lo hagan particulares. Nadie tiene una idea clara de cuántos artículos saqueados están en manos privadas, pero solían salir a subasta con regularidad. (El precio récord, establecido en 2016, supera los 4 millones de dólares).

Dunstone dijo que esperaba que docenas de personas se hubieran presentado con artículos para devolver a esta altura. La ceremonia en 2014 recibió una oleada de atención de los medios, y regresó a Inglaterra esperando que apareciera un nuevo Sr. Walkers.

No sucedió. Recibió un correo electrónico de un hombre en Sudáfrica que afirmó haber sacado un Benin Bronze de un río. Estaba dispuesto a enviárselo por correo al Sr. Dunstone por $ 2,500.

El Sr. Dunstone, siempre el oficial de policía, sospechó de una estafa y no respondió.

“Ahora soy menos proactivo”, dijo. “Pero mi corazón todavía está abierto”.

Awoyemi dijo que también estaba decepcionado de que nadie se presentara, pero que estaba emocionado por el plan del museo. Incluso estaba dispuesto a ayudar con la seguridad, dijo, si el Oba se lo permitía.

Walker tampoco puede dejar atrás los Bronces de Benin. Hace unos meses, estaba mirando en línea los Bronces de Benin en poder del Museo Horniman en Londres y se encontró con una paleta de madera intrincadamente tallada. Era casi idéntico a dos que tenía en su casa, que pensó que sus padres habían comprado durante las vacaciones.

Entonces se dio cuenta de que su abuelo también debía haberlos saqueado de la ciudad de Benin.

En diciembre, prestó las paletas al Museo Pitt Rivers en Oxford, miembro del Grupo de Diálogo de Benin, con una condición: debían ser devueltas a la ciudad de Benin en un plazo de tres años.

Esta vez no iba a subirse a un avión con el Sr. Dunstone y el Sr. Awoyemi. “Sería más difícil pasar dos remos de seis pies por la aduana”, dijo. Tampoco quería que se cuestionaran sus motivos. No estaba devolviendo los artículos por gloria, dijo: deberían regresar. Es lo correcto.

Texto recuperado de Alex Marshall reportero de cultura europea con sede en Londres. Una versión de este artículo aparece impresa el 26 de enero de 2020, sección AR, página 23 de la edición de Nueva York con el titular: ¿Estos tesoros volverán a casa alguna vez?

Traducción YVR

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