“Podemos agregar valor al mundo”: Rahsaan Thomas, recluso de la prisión de San Quintín, explica por qué está curando espectáculos de arte tras las rejas

Para Rahsaan “New York” Thomas, el éxito llegó más tarde en la vida, a un costo. Después de ser encarcelado en la prisión estatal de San Quentin en California, Thomas comenzó a trabajar con organizaciones e iniciativas utilizando fuerzas creativas para combatir el encarcelamiento masivo y cambiar las actitudes sobre los prisioneros desde adentro.

Ahora es coanfitrión del podcast “Ear Hustle” nominado al premio Pulitzer, cofundador de Prison Renaissance (que conecta a los presos con personas de fuera), colaborador de varios medios de comunicación nacionales y redactor del San Quentin News. Ha escrito sobre el impacto devastador del coronavirus en los prisioneros y el sistema penitenciario para Insider, Prison Journalism Project, Current y más.

Antes del Año Nuevo, Thomas habló con el editor en jefe de Artnet News, Andrew Goldstein, sobre el arte, la empatía y su aclamado debut como curatorial con el programa en línea “Meet Us Quickly: Painting For Justice From Prison“, que se puede ver hasta el 31 de enero de 2021 a través de Museo de la Diáspora Africana San Francisco.

Una versión más larga de esta conversación se emitió en Art Angle Podcast.

¿Podría describir exactamente dónde se encuentra y cómo es su entorno?

Estoy llamando con cobro revertido desde una cabina telefónica en la prisión estatal de San Quentin, y a un metro de mí hay una línea amarilla que dice “Esto está fuera de los límites”. Mirando frente a mí a través de un cristal transparente, aunque está sucio, puedo ver a los otros tipos en los primeros cinco teléfonos más cercanos a mí.

¿Cuántos de ellos crees que están en podcasts en este momento?

Estoy seguro de poder decir que soy el único que habla en un podcast en este momento.

Has comisariado una extraordinaria exposición de obras realizadas por artistas encarcelados, y definitivamente quiero hablarte de eso, pero primero, ¿puedes contarme sobre la serie de eventos que resultaron en tu estadía en San Quintín?

Oh, eso es profundo. Para abreviar la historia, básicamente tenía algunos defectos de carácter. Tuve una infancia difícil cuando crecí en Brownsville, Nueva York. Me golpearon mucho, me expuse a muchas peleas y comencé a contraatacar.

No estaba tratando de ser duro; Luchaba por la aceptación. Sentí que si era lo suficientemente duro, probablemente sería respetado. La gota que colmó el vaso para mí fue cuando le dispararon a mi hermano; nos estaban robando y, en lugar de cooperar, me defendí. Sentí que si dejaba que me robaran, sería visto como débil y blando, así que traté de luchar y le dispararon a mi hermano en ambas piernas.

Eso me puso en el camino de llevar armas. Avance rápido hasta el 2000, y yo era el tipo de persona que portaba un arma, no solo para defenderse, sino para defender mi identidad. En ese momento, me volví conocido como alguien con quien no te metas. Llevaba ese arma para defender a toda costa esa identidad, y pasaron algunas cosas entre dos hombres que también estaban armados y yo, y terminé matando a uno de ellos.

Ahora ha cumplido casi 20 años de su condena, y durante su tiempo en prisión, ha logrado algunas cosas verdaderamente notables. Solo por nombrar algunos: actualmente es coanfitrión del podcast nominado al premio Pulitzer “Ear Hustle”, está produciendo un cortometraje para el Proyecto Marshall, una organización para la que también escribe, y está a punto de terminar su título universitario. ¿Siempre has sido un hombre tan renacentista?

No no. En las calles, no sabía cuál era mi propósito número uno. Yo estaba perdido. Tenía trabajos, pero nunca tuve una carrera. Tenía dos trabajos, dos hijos, flotando y perdidos.

Así que fue una locura tener que venir a la cárcel, que me costó tanto encontrarme a mí mismo. Hay algo que [el actor] Chadwick Boseman dijo sobre cómo la lucha te prepara para tu propósito, y eso realmente me impactó. Ahora abrazo mi lucha y busco la manera de hacer que algo bueno salga de ella.

Me impulsa un propósito, lograr todo lo que pueda.

Claramente es muy ambicioso y ha logrado muchas cosas que son notables. Quiero decir, completó el primer maratón completo en San Quentin, ¿verdad?

[risas] No, no. He completado una maratón en San Quintín y tengo el récord del tiempo más lento, nunca. Definitivamente, muchas personas han completado un maratón antes que yo, especialmente ese día.

Es posible que muchas personas que no tienen experiencia personal con el encarcelamiento no comprendan exactamente cómo es la vida en prisión. Vemos películas y televisión, por supuesto, pero ¿cómo es realmente?

Lo que la gente no sabe es que la mayor parte de la vida de los prisioneros es aburrida. Muchas partidas de ajedrez, mucho pinochle (juego de cartas), mucho ejercicio, muchas ganas de tener Netflix o algo por cable. Es mucho tiempo perdido y la sensación de “maldita sea, mi vida se ha ido”. Tomé una vida, y eso fue un desperdicio. Y ahora estoy desperdiciando mi vida. Es solo desperdicio, desperdicio, desperdicio sobre desperdicio.

Esa es una de las cosas que me impulsaron a darle un propósito a esto y verlo como una oportunidad para mejorar. Me gusta empezar a leer, hacer yoga y encontrar mi lugar. En lugar de perder el tiempo, ¿cómo puedo servir a la sociedad? Porque sentarme en la celda que le cuesta a la sociedad $ 80,000 dólares al año no es pagar mi deuda.

O. Smith, Protest Poster #19. Courtesy of the artist and the Museum of the African Diaspora

Eso nos lleva a su exposición actual. Se llama “Meet Us Quickly: Painting For Justice from Prison” y cuenta con 21 obras de arte de 12 artistas encarcelados. ¿Cómo surgió esta exposición?

Proximidad. Surgió por proximidad.

Bryan Stevenson, el fundador de Equal Justice Initiative, vino aquí una vez e hizo un discurso, y una de las cosas que aprendí de él ese día es que si quieres resolver un problema, tienes que estar cerca de él. Y me di cuenta de que tengo que hacer que la gente nos vea como personas y vea un valor en nosotros. Si la gente quiere venir aquí y trabajar con nosotros, y tomarse todas las molestias necesarias para arreglarlo, hacer llamadas por cobrar, etc., tenemos que hacer algo que dé valor.

Las preguntas que hago son sencillas. ¿Qué puedo escribir? ¿Qué puedo hacer? ¿Qué puedo decir? ¿Qué podemos lograr juntos? Y así, en ese sentido, estaba trabajando con una mujer llamada Taina Angeli Vargas, quien cofundó la organización Initiate Justice, para lograr que las personas encarceladas entendieran cómo el sistema había impactado su capacidad para votar.

Courtesy of Prison Renaissance

Trabajando con Flyaway Productions, quería hacer algo con los negros y judíos unidos para luchar contra el encarcelamiento masivo. Llamó pidiendo ayuda y, a través de una red de conexiones, llegó a los oídos de Prison Renaissance. Terminé recibiendo una carta por correo con un elegante logo, y Jo Kreiter, el director artístico, me dijo lo que estaban tratando de hacer. Uno de los socios era el Museo de la Diáspora Africana y yo estaba dentro.

¿De dónde viene el título? ¿Qué significa “Encuéntrenos rápidamente”? ¿Y qué significa “pintar por la justicia”?

La parte de las pinturas por la justicia definitivamente la agregué por mi cuenta, pero “Meet Us Quickly” fue idea de Jo. Es parte de una trilogía de espectáculos de danza aérea al aire libre que abordan el encarcelamiento masivo llamada “Meet Us Quickly With Your Mercy”.

Lamavis Comundoiwilla, Sister. Courtesy of the artist and the Museum of the African Diaspora

Entonces, ¿cómo eligió a los artistas en la exposición y cómo eligió las obras de arte?

No soy un curador profesional. Esta es la primera vez que selecciono algo, así que simplemente fui con mis ojos y elegí lo que me hablaba. Hace mucho que soy fan de varios artistas aquí en San Quentin, como Antwan ‘Banks’ Williams, con quien trabajo en “Ear Hustle”, Lamavis Comundoiwilla y O. Smith, por nombrar solo algunos.

Bruce Fowler pintó un sol en una jaula en 2018 que apareció en el programa matutino de CBS, y he sido fan suyo desde entonces. Lamavis aprendió a pensar y a pintar por sí mismo aquí en San Quentin, y ahora está leyendo todos estos libros sobre impresionismo y aplicándolos a sus pinturas. Creó un estilo llamado “Fusion”, que usa múltiples estilos en una pintura. Estos chicos son increíbles.

Bruce Fowler, Ruth. Courtesy of the artist and the Museum of the African Diaspora.

Mencionas a Bruce Fowler, quien tiene un retrato de la difunta juez de la Corte Suprema Ruth Bader Ginsburg incluido en “Meet Us Quickly”. En la declaración de su artista, Fowler se llama a sí mismo el “admirador más improbable” de RBG. ¿Cuál es la historia detrás de esta pintura?

Creo que sería mejor hacerle esa pregunta a Bruce, pero lo poco que puedo agregar es que, quiero decir, es un juez de la Corte Suprema, ¿verdad? Y estamos encarcelados. Los jueces, las salas de audiencias y los fiscales no son cosas de las que normalmente eres fanático. Especialmente cuando te encarcelan por primera vez, piensas: “¡Hombre, incluso si lo hice, juez, es mucho tiempo!”. Y creo que esa es una de las razones por las que se llama a sí mismo un admirador poco probable. Creo que hay otras razones, pero prefiero dejar que Bruce hable de eso, pero es una de mis pinturas favoritas en la exhibición, y definitivamente soy un admirador de RBG también.

¿Y qué hay de Antwan ‘Banks’ Williams, quien también es el co-creador y diseñador de sonido de “Ear Hustle”.

Es una de las personas más talentosas que conozco, habla de un verdadero hombre del Renacimiento. Hace de todo, desde el diseño de ropa hasta la realización de películas, la dirección, el dibujo y la creación de música.

Es interesante que, junto con Earlonne Woods, el tercer cofundador del podcast, esté Nigel Poor, que es artista y fotógrafo del Área de la Bahía. Y me pregunto si es posible que “Ear Hustle” en sí mismo sea una especie de proyecto de arte.

Nigel definitivamente tiene una mente artística como fotógrafo y aporta esa creatividad a la producción. El punto de vista de ese artista está definitivamente incorporado en cada historia, y definitivamente es la lente por la que miramos.

No lo había pensado antes, en realidad esta pregunta me sorprendió un poco, pero ahora me doy cuenta de que la forma en que juntamos las historias es una obra de arte, porque tomamos algo que la gente piensa que es feo. y horrible, o lo ignora totalmente y no lo piensa, y lo ponemos en la conciencia de la gente. Eso es algo hermoso, y creo que si es una obra de arte.

Los reclusos escuchan a los graduados del programa The Last Mile de la prisión de San Quentin. Foto de Michael Macor / San Francisco Chronicle a través de Getty Images.

Has escrito sobre el poder del arte para generar empatía, la forma en que el arte puede ayudar a las personas a tener una mayor respuesta empática hacia el tema. ¿Puedes hablar un poco sobre por qué es importante, especialmente cuando se trata del arte de los prisioneros?

En primer lugar, dicen que los ojos son la ventana del alma, ¿verdad? Haga lo que haga el artista, pinta su alma en ese lienzo. Toma lo que ve y se lo da al mundo. Y cuando ves eso, creo que ves la humanidad de la gente.

La empatía es muy importante porque sé que nadie quiere escuchar algo como, “Oh, mi mamá me golpeó. Crecí en un barrio peligroso, así que tuve que robar a la gente “. Nadie quiere escuchar esa mierda. Y eso es comprensible, porque no es excusable. Tenemos que ser responsables, no importa lo duras que hayan sido nuestras vidas, nunca debemos ceder nuestro poder para tomar la decisión correcta. Y entonces somos responsables, eso es 100% cierto.

Pero la otra verdad es que la mayoría de los delitos no ocurren porque las personas sean malas. La mayoría de los delitos ocurren porque las personas están traumatizadas, porque las personas son pobres, están aisladas y carecen de oportunidades. Entonces, si no somos empáticos con la razón por la que ocurre el crimen, entonces continuaremos teniendo un sistema defectuoso que busca castigar el crimen después de que ocurre. Alguien está muerto, alguien más va a la cárcel. Se desperdician dos vidas, pero si siente empatía por las causas fundamentales del delito y las aborda, detiene el delito antes de que suceda, porque aborda las causas fundamentales del mismo. Ese es el tipo de sistema que me gustaría ver.

Quiero decir, estoy literalmente en una prisión con no sé cuántos hombres presos de por vida corriendo libres casi todo el día. Es uno de los lugares más seguros en los que he estado porque los chicos que participan de estos programas de arte y se enfrentan a su trauma. Hacen conexiones sociales y hacen grupos vocacionales y toman clases de educación. Se van a casa y no regresan, todos mis amigos están haciendo cosas increíbles. Hay alrededor de 100 de ellos afuera en este momento, y ninguno de ellos regresará.

Ese es un objetivo muy noble de la exposición para elevar este espíritu de honor cuando se trata de los encarcelados, pero también hay un objetivo más práctico, que es que las obras de arte se subastaron al final de la exhibición. ¿Qué espera lograr con la subasta?

Espero que la gente vea el valor del arte encarcelado. La subasta fue decente, solo cinco o seis de las pinturas vendidas. Entonces, tal vez la oferta de apertura fue demasiado alta, pero sentí que era importante que tengamos ofertas de apertura que respeten el valor del trabajo del artista. He visto en la televisión obras de arte que se vendieron por entre 20.000 y 30.000 dólares, muy buen dinero, y sentí que estos artistas son igual de buenos y que el arte no debería ser juzgado por el estigma de la prisión. No debería ser menospreciado o infravalorado por eso.

Original artwork by Charles Manson. Courtesy of collector Ben Gurecki.

Así que aquí hay una pequeña pregunta filosófica. Como todos sabemos, las personas encarceladas están allí por una amplia gama de razones, algunas cumplen condenas obligatorias que son indebidamente duras, otras incluso son realmente inocentes. Y luego, en el extremo opuesto, hay algunos que están cumpliendo condena por cometer crímenes verdaderamente atroces. ¿Qué opinas del fenómeno en el que cuanto más reprobable o infame es un artista en prisión, más demanda parece haber por su trabajo de alguna manera?

Sí, no lo entiendo. Pero ese es el mundo en el que vivimos. Sabes, puedes ganar millones de dólares por estar en el cine, pero 30.000 dólares al año por ser profesor. Pero definitivamente me gustaría descubrir cómo podemos hacer que nuestros artistas también sean valorados en ese nivel. Creo que incluso iría tan lejos como para decir que creo que los muchachos que conozco, que están listos para regresar como ciudadanos productivos, probablemente lo merezcan más.

Eso plantea la pregunta, ¿crees que el arte de cualquiera, sin importar quiénes sean o lo que hayan hecho, es algo para celebrar?

En última instancia, diría que sí. Sabes, me senté con “Ear Hustle” e hice una entrevista con alguien que abusó sexualmente de niños, y cuando escuchas cómo llegaron a ese camino, lo piensas de manera diferente.

Como, yo, eso no está bien. No voy a dejarte estar con mis hijos, pero entonces no puedo juzgarte, porque si eso me pasara a mí, ¿quién sería yo? Por eso, juzgamos a las personas por lo peor que han hecho en su vida. Quizás tengan problemas psicológicos.

No sé por qué un ser humano haría ciertas cosas, pero conozco a mucha gente buena que ha hecho cosas malas, y es solo una cuestión de lidiar con los problemas. Así que es realmente difícil juzgar y hacer una declaración general, pero creo que eso separa el arte del artista.

Hablas como un verdadero curador.

Gracias.

La hija de Andre Hill, Karissa Hill, se dirige a la multitud en una conferencia de prensa y una vigilia a la luz de las velas por su padre fuera del Centro de Recreación Comunitario de Brentnell en Columbus, Ohio. Foto de STEPHEN ZENNER / AFP a través de Getty Images.

Las protestas de este año por la violencia policial han despertado la atención pública en la parte delantera del sistema legal, pero las condiciones de los encarcelados y las fuerzas que dieron forma a sus sentencias aún no es algo que esté al frente y al centro de la imaginación pública.

Sin embargo, las estadísticas sobre las cárceles estadounidenses son absolutamente impactantes. Estados Unidos tiene 2,3 millones de personas en instalaciones penitenciarias, el número más grande del mundo. Los negros constituyen el 33 por ciento de la población carcelaria, a pesar de ser solo el 12 por ciento de la población total. Y, según el libro de Michelle Alexander, The New Jim Crow, uno de cada tres hombres negros debería esperar ser encarcelado durante su vida. ¿Qué crees que la gente necesita saber sobre el estado carcelario en Estados Unidos hoy en día?

Creo que lo que la gente no entiende es que nuestro problema policial está ligado a nuestro problema de encarcelamiento. Ellos estan casados. Muchas veces vemos gente marchando contra los disparos policiales de hombres negros desarmados, pero no hay alboroto cuando los negros disparan a otros negros, lo que tiene tasas mucho más altas. Pero son el mismo problema. Al crecer en mi vecindario, nunca sentí que a la policía le importara, o que alguna vez me iban a proteger. Entonces sentí que tenía que protegerme, y acudir a la policía me convertiría en un soplón.

En este momento, estamos marchando a favor de las reformas, pero perseguir a los agentes de policía es una actitud equivocada. Un oficial que va a trabajar con intenciones honestas para hacer un buen trabajo protegiendo a la sociedad no debería terminar con cargos de homicidio involuntario porque no está capacitado para lidiar con una situación determinada. El problema no es la policía individual, y hablo en términos generales, me refiero al policía promedio que podría estar asustado o tener algún prejuicio racial y no ser consciente de ello, lo cual es natural como seres humanos. No nos gusta, no es genial, pero somos humanos. El problema es que debemos repensar la actividad policial. Como decía antes, la actividad policial consiste en castigar el crimen con violencia.

Creo que también es innecesario pasar mucho tiempo en prisión. He visto a personas rehabilitarse en cinco, 10, 15 años. Puede cambiar la mentalidad de una persona por completo. No es necesario que haya gente aquí durante 30, 40, 50 años … estamos pagando por eso. Estamos pagando $ 80,000 al año en California por eso en un momento en que el dinero debería ir a COVID. Y entonces siento que el problema policial necesita ser abordado más. Tenemos que dejar de perseguir a la policía individual y perseguir todo el sistema policial.

Courtesy of Prison Renaissance.

Mencionaste anteriormente una organización que fundaste llamada Prison Renaissance. ¿Que es eso?

Prison Renaissance se trata de la organización que comencé en el patio con Emile DeWeaver y Juan Meza. Se trata de encontrar una manera de conectar a las personas encarceladas, los artistas en particular, con la sociedad y las comunidades que nos necesitan. Participamos en conversaciones sobre encarcelamientos masivos, problemas de justicia social o temas en los que somos expertos, para que podamos agregar valor al mundo.

Dijiste la frase “conectar a las personas encarceladas con las comunidades que las necesitan” y esa es una cita de la declaración de misión. Es una frase interesante porque normalmente se piensa en los presos como los que están en necesidad en lugar de las comunidades libres que están fuera de los muros de la prisión.

Leí una historia en el New York Times sobre un hermano de Queensbridge [el desarrollo de viviendas públicas] que estaba anteriormente encarcelado y dos tipos en el vecindario iban a diez pasos, lo que significa que se estaban alejando el uno del otro, ambos tenían armas como en el salvaje oeste, se estaban preparando para dispararse entre ellos. Y este tipo se interpuso entre ellos y rompió, hizo que ambos se fueran y luego medió con cada uno. Hizo que aplastaran esta carne sin que nadie fuera a la cárcel y nadie fuera baleado.

Queensbridge pasó un año sin tiroteos y es uno de los proyectos de vivienda más grandes de la ciudad de Nueva York. También atribuyeron parte de eso a las cámaras que instalaron, así que quiero mencionar eso, pero solo pensé en el hecho de que solo un tipo que ha estado allí, que tiene credibilidad en la calle, que cambia su vida, podría hacer eso.

Soy parte de un programa llamado Squires aquí en San Quintín y hablamos con niños que vienen de situaciones difíciles, que vinieron como dos sábados al mes, antes de la pandemia. Y se abren a nosotros y nos cuentan cosas que nunca le han contado a nadie, sobre los problemas emocionales en la raíz de su mal comportamiento. Y la razón por la que lo hacen es porque les contamos por qué estamos aquí, no la historia glamorosa, sino la historia real: “Me dolía. Y reaccioné así porque pasé por esto y aquello “. Se dieron cuenta de eso y pensaron, “guau, estos chicos entienden esto”, y se abren.

Nadie más en la calle puede sacarles estos secretos, así que tenemos un valor para la sociedad. De muchas maneras sabemos por qué hicimos mal. Sabemos dónde estamos, cómo solucionar los problemas, por lo que estamos incluidos en más conversaciones. Eso es algo infrautilizado.

Branden Terrel stands in his cell on June 8, 2017 in San Quentin, California. Photo by Ezra Shaw/Getty Images.

Existe un Freedom Fund para Rahsaan “New York” Thomas, que ha tenido un comienzo increíble a partir de ahora. ¿Cuál es tu camino personal a seguir? ¿Cómo te posicionas para poder salir al mundo y retribuir a la comunidad?

Planeo hacer eso tanto en un nivel macro como en un nivel micro: multimedia, trabajando en el podcast, en películas, documentales, escritura y narración e historias que abordan temas de justicia social de manera creativa. Quiero seguir asesorando, estar conectado y comprender los matices de lo que sea que estén pasando. Y luego seguiré haciendo cosas de justicia social al margen, como la defensa directa, buscando cambiar las leyes, sentarme con los políticos por todos los medios que pueda.

En mi barrio, siete de cada 10 personas fueron a la cárcel. Así que las probabilidades eran bastante buenas, pero yo soy excepcional. Está bien. No puedes aplicarme el excepcionalismo porque soy uno de los tipos que debería haberlo logrado en primer lugar. En cambio, me convertí en parte del problema, así que tengo que compensarlo. Tengo que asumir toda la responsabilidad por eso y hacer todo lo posible para solucionarlo. Y realmente nunca puedo arreglarlo. Así que es algo por lo que voy a morir pagando.

Con su exposición, ha elegido utilizar el arte como un medio para crear conciencia sobre la vida de los encarcelados y, sin embargo, las principales instituciones artísticas del mundo son en realidad un poco ambivalentes en lo que respecta al encarcelamiento.

Creo que un ejemplo perfecto es que en este momento el MoMA PS 1, un museo de Queens, tiene este espectáculo llamado “Marcando el tiempo: el arte en la era del encarcelamiento masivo”, pero al mismo tiempo, uno de los fideicomisarios del MoMA, Larry Fink, es personalmente inversor financiero en empresas penitenciarias privadas. ¿Qué opinas de eso?

Definitivamente estoy en contra de financiar el encarcelamiento. Debería haber una separación entre las personas que se benefician del encarcelamiento y las que intentan mostrar la humanidad de las personas encarceladas. Me suena bastante contradictorio.

A mí también me suena bastante contradictorio.

Texto recuperado de ARTNET publicado por Andrew Goldstein originalmente el 12 de enero de 2021

Traducción YVR

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